En dan sta je op Awakenings: ‘Ik wilde het van de daken schreeuwen’

De droom van menigeen techno-dj komt deze week voor Tom van de Ven, oftewel VNTM, zomaar even uit: spelen in een uitverkochte Gashouder. Wij spraken de Amsterdammer over zijn weg naar Awakenings en blikten met hem terug op 2018. ‘Ik ga voor die headliner over een paar jaar.’

Je hebt een opleiding tot dance-artiest gevolgd op de Herman Brood Academie en je hebt al een tijd een manager. Je carrière lijkt erg bewust. Werd je op een dag wakker en wist je: ik wil artiest worden?
“Dat ging eigenlijk best geleidelijk. Vanaf mijn 14e haalde ik via Limewire naast een hoop virussen mijn eerste muziek binnen. Dat was alles van Tiësto tot Nope is dope. Toen ik net 16 was, en ik mocht een beetje uitgaan, kwam ik op het idee om een keer dj-lessen te volgen. Gaandeweg werd dat steeds meer en besefte ik: ik kan dit blijkbaar en ik wil dit ook echt. Toen ben ik me er volledig op gaan storten en op mijn 17e werd ik voor het eerst geboekt.”

Hoe kom je aan zo’n eerste boeking?
“Mixtapes maken, mixtapes sturen en dan kom je in een circuit van lokale dj’s. Dan biedt uiteindelijk wel iemand aan om voor drie tientjes op z’n feest te komen draaien.”

Je was toen nog vrij jong. Had je nog wel tijd voor andere zaken?
Tom kan een lach niet onderdrukken. “In mijn laatste jaar vwo was ik meer met muziek bezig dan met school, waar mijn cijfers wel onder leden. Toen moest ik van mijn ouders even de rem intrappen.”

Wel je vwo afgemaakt?
Na een kortstondig “ja” volgt opnieuw een lach. “Met een herkansing.”

© Kas Temmink

En toen?
“Ik heb eerst een tussenjaar genomen om zeker te weten of ik hiermee door wilde. In dat jaar deed ik auditie voor de Herman Brood Academie en werd ik ook toegelaten. Toen was het me duidelijk, dit gaan we doen, let’s go.”

Wat vonden je ouders van zo’n definitieve, maar risicovolle keuze?
“Mijn vader besloot toen hij bijna veertig was ineens architectuur te gaan doen omdat hij niet deed wat hij echt leuk vindt. Mijn ouders vinden dat ook het belangrijkst, de rest komt vanzelf wel. Mijn zusje doet ook wat ze leuk vindt en maakt video’s.”

Een creatieve familie.
“Ja best wel. Zij hebben het bij ons altijd gesteund en zien ook hoe veel plezier we erin hebben.”

Je woont sinds een jaartje in Amsterdam en je hebt je eigen studio in de buurt, maar daarvoor volgde je je ambities nog bij je ouders thuis?
“Ja gewoon op m’n zolderkamer in Diemen. Er was wel af en toe gedoe met de buren, maar daar hebben we goede afspraken over gemaakt. Van negen tot vijf mocht ik beuken en daarna moest de koptelefoon op.”

© Kas Temmink

In eerste instantie leek je het pad te volgen van een house-artiest. Waarom besloot je het roer om te gooien?
“Dat heeft denk ik met leeftijd en ontwikkeling te maken. Ik stond elk weekend met m’n vrienden op technofeesten en draaide zelf nog house, dat zat niet meer op één lijn. Ik kon niet meer mijn creatieve ei kwijt en ging steeds diepere en zwaardere muziek maken.”

Blijft dat veranderen?
“Ik blijf dieper gaan en ontwikkel langzaam mijn eigen signature. Je moet je blijven ontwikkelen, maar mensen moeten wel weten wat ze kunnen verwachten. Dat kan heel eclectisch zijn, kijk bijvoorbeeld naar een David Vunk, daar kun je alles van techno tot disco verwachten, maar bij mij kun je wel een technoset verwachten.”

Techno is nog erg breed. Wat is dan echt jouw signature?
“Melodieuze, soms melancholische techno. Het is met een bpm van minstens 126 best zwaar, maar niet zo hard als gasten zoals Perc of AnD. De lange breaks met melodieën zijn het meest herkenbaar. Het is ook wel echt luistermuziek en sommige van m’n platen passen beter op een album dan in een club. Die zijn minder intens en veel meer gefocust op het muzikale aspect.”

Met je eigen ding een nieuwe hype creëren, dan heb je het goed gedaan

Komt er een VNTM-album?
“Ik ben er het afgelopen jaar wel mee bezig geweest in de studio, maar ik ben nog niet tevreden. Als ik een album zou releasen, komt al mijn perfectionisme naar boven drijven en wil ik daar echt volledig achter staan. Niet op de korte termijn, maar er komt sowieso een keer een album, honderd procent.”

Techno is misschien wel populairder dan ooit. Hoe denk je dat de scene zich in de laatste jaren en tegenwoordig ontwikkelt en wat voor invloed heeft dit op jou als artiest?
“Doordat dj’s techno mixen met house of met disco wordt techno toegankelijker en vinden mensen sneller hun eigen smaak, of die nou bij techno, electro of new wave ligt. Er zijn natuurlijk ook dj’s die erop inspelen en puur voor de commercie gaan. Maar ja, hoe meer luisteraars, hoe meer plek er uiteindelijk is voor de muziek.”

Dus techno hoort niet per se in de underground?
“Ik vind het vet als artiesten gewoon hun eigen ding blijven doen en niet meegaan in die commercie, die hype. Met je eigen ding een nieuwe hype creëren, dan heb je het goed gedaan.”

© Kas Temmink

Waar je vroeger voornamelijk achter de CDJ’s te vinden was, treed je tegenwoordig op met een liveset. Waarom?
“Ik ben in eerste instantie een producer en dat vertaalt zich beter naar een liveset. Dan ben ik alleen maar met eigen werk bezig.”

Maar veel dj’s zijn ook veel in de studio te vinden.
“Veel dj’s kunnen heel goed mixen, maar dj’en is met de komst van videotutorials en nieuwe technologie ook makkelijker geworden de laatste jaren. Ik denk dat als je extra dingen kunt, je je beter kunt onderscheiden van de rest. Het is een hele bewuste keuze om zo mijn eigen ding te doen. Daar ligt mijn kracht ook. Maar uiteindelijk gaat het erom dat je de mensen een vette avond bezorgt. Of je dat nou met CDJ’s, met Traktor of live doet, het gaat om de muziek.”

Ligt jouw kracht in de studio of op het podium?
“In de studio. Je hebt mensen die echt geboren performers zijn. Als die op het podium gaan staan en ze lachen een keer, dan gaat het publiek al los. Bijvoorbeeld Carl Cox, die heeft zo’n charisma, dat als je naar hem kijkt, dan ga je al. Bij mij ligt die kracht meer in de muziek.”

En dan komt die lach vanzelf.
Lachend: “Ja dat hoop ik natuurlijk.”

© Kas Temmink

Tale of Us draaide onlangs meerdere keren platen van je, deze week maak je je debuut op Awakenings naast toch niet de kleinste namen uit het wereldje. Je bent lekker bezig. Wat doet dat met je?
“Dat is wel echt leuk om te zien. Ik zit in een facebookgroep met fans van Afterlife en was daar langs wat filmpjes aan het scrollen. Ik kon het eerst niet geloven, maar ik luisterde goed en dacht ‘wow, dit is wel echt mijn plaat.’ En dan zie je dat het filmpje 200 likes heeft en tientallen mensen die plaat willen weten.”

“Dat geeft me motivatie om nog grotere dingen te doen. Ik heb een aantal releases op grote labels met veel support gehad en als je dat soort grote namen je plaat hoort draaien, dan geeft dat nog meer kracht. Zo’n boeking bij Awakenings is natuurlijk de eerste keer, als opener, maar ik ga voor die headliner over een paar jaar.”

Maar eerst je debuut. Hoe kwam je erachter dat je er stond?
“Ik heb met m’n boeker een app waarin de agenda staat. Ik kreeg een aanvraag voor een andere boeking in december en er werd me gevraagd om te checken of die er al in stond. Dus ik begin te scrollen en zie ineens Awakenings. Ik dacht hè?!”

De Gashouder is gewoon een magische plaats. Ik denk dat elke dj die techno draait in Nederland daar wil staan

Moet je dat dan voor je houden?
“Ja en dat was wel lastig, want je wil het eigenlijk van de daken schreeuwen. Een week of drie later kwam die line-up ineens online en kreeg ik allemaal berichten. Alleen maar positieve reacties en veel verbazing.”

Verbazing?
“Veel mensen hadden wel door dat ik lekker aan de weg aan het timmeren was, maar dan is Awakenings wel echt zo’n ding.”

De ultieme boeking?
“Zonder anderen tekort te doen, de Gashouder is gewoon een magische plaats. Ik denk dat elke dj die techno draait in Nederland daar wil staan en ook voor mij stond die wel hoog op m’n bucket list.”

Staat daar nog meer op?
“Ik zou nog op veel vette festivals en technoclubs wereldwijd willen staan en ik heb ook nog niet in Berlijn gedraaid, dat staat ook nog hoog op het lijstje.”

Liever clubs of festivals?
“Het heeft beide z’n charme, maar ik denk dat een donkere club toch het best bij techno past. Binnen komt het geluid harder en directer aan.”

Hoe verklaar jij je succes tot nu toe?
“Ik werk met een toegewijd team, mijn manager en boeker werken dagelijks met mij samen om het maximale te bereiken. En ik zit meer dan een fulltimebaan in de studio. Ik heb de afgelopen twee jaar bijna 200 platen gemaakt. Als ik zelf niets doe, gebeurt er niets.”

Hoe kijk je terug op 2018?
“Het was een goed jaar. Ik heb met veel artiesten gespeeld met wie ik graag wilde spelen, zoals Mind Against, Woo York, Hunter/Game, Vaal en ook straks op Awakenings met Nina Kraviz en Charlotte de Witte, dat zijn wel écht grootheden. Daarnaast heb ik grote shows gedaan, in grotere zalen, met meer publiek. Ik heb releases hoog in de charts gehad en m’n laatste plaat had meer dan 100.000 plays. Dat kun je allemaal op een wish list zetten, maar dat het dan ook gebeurt is lekker.”

Wat is het hoogtepunt?
“Toch wel de boeking bij Awakenings. Het is niet het einddoel, maar wel een mooie stap en een mooie mijlpaal om dit jaar mee af te sluiten. Maar ook veel andere boekingen, zoals die in een uitverkochte Toffler of een uitverkochte Basis. Daar kijk ik nog met veel plezier naar terug, want kleine locaties kunnen met een volle bak heel vet zijn door de sterke connectie met het publiek.”

Wat zijn je ambities?
“Komend jaar wil ik weer meer en betere releases, meer shows en meer naar het buitenland. Ik maak in januari mijn debuut in De Marktkantine, daar heb ik heel veel zin in. Er komt ook een mooie festivalzomer aan, er staat meer dan ooit in optie.”

En op de lange termijn?
“Uiteindelijk wil ik een familie van artiesten die ik respecteer om me heen hebben. En dan shows over de hele wereld doen en jong talent een podium bieden.”

Maar eerst 2018 afsluiten. Zenuwachtig voor zaterdag?
“Gezonde spanning. Ik ben m’n muziek aan het perfectioneren zodat het straks allemaal goed door de zaal wordt geslingerd.”

Zaterdag sluit VNTM zijn jaar af tijdens Awakenings in de Gashouder, samen met DJ Rush, Charlotte de Witte, Nina Kraviz en Sam Paganini. In het kader daarvan neemt hij de Instagram Story van Selektor de hele dag over. Tune in: instagram.com/selektor_nl